¿Qué es el plástico biodegradable y por qué es tan importante?

¿Qué es el plástico biodegradable?

El plástico biodegradable, a diferencia del plástico tradicional, es capaz de desintegrarse mediante la acción del medio ambiente y los organismos biológicos que allí habitan. Además, lo hacen mucho más rápido, ya que el plástico biodegradable se suele degradar en unos pocos años frente a los más de 100 que tarda el plástico tradicional.
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¿Cómo se fabrica el plástico biodegradable?

Los plásticos convencionales están fabricados a partir de materias primas no renovables, cómo el petróleo. No son biodegradables, es decir, no sirven de alimento a ningún ser vivo. Sólo se degradan con la radiación solar perdiendo resistencia y rompiéndose en partículas cada vez más pequeñas, sin cambiar su composición química. Cuando su diámetro es inferior a 5 mm., se denominan microplásticos.

Por el contrario, el plástico biodegradable está diseñado para ser consumido por organismos vivos. Esto se consigue debido gracias a que está fabricado con materias primas orgánicas que proceden de fuentes renovables, como el plátano, la yuca, la celulosa, las legumbres que contienen grandes cantidades de ácido láctico, los polisacáridos, polilactonas, polilactidos, el aceite de soja y la fécula de patata.

Para fabricar plásticos biodegradables se utiliza, principalmente, como materia prima el almidón, un polímero natural obtenido del maíz, del trigo o de la patata. Dentro de estas fuentes la que mejor resultados está dando es el almidón de patata, ya que aparte de ser un recurso renovable e inagotable, presenta ciclos de vida cortos y cerrados con altos rendimientos de cultivo por hectárea, bajos consumos de agua, impulsa el desarrollo del sector agrícola y potencia el cultivo de extensiones en vía de abandono. La producción del plástico biodegradable empieza con el almidón que se extrae del maíz, luego los microorganismos lo transforman en una molécula más pequeña de ácido láctico que sirve como base para la elaboración de cadenas poliméricas de ácido poliláctico (PLA). El entrecruzamiento de cadenas de PLA da lugar a la lámina de plástico biodegradable que sirve de base para la elaboración de numerosos productos plásticos no contaminantes

Tipos de plástico biodegradable

De forma general, existen dos tipos de plásticos biodegradables:

  • Bioplásticos: Se denomina bioplástico a un tipo de plásticos derivados de productos vegetales, tales como el aceite de soja, el maíz o la fécula de patata, a diferencia de los plásticos convencionales, derivados del petróleo. Por lo tanto, estos plásticos se obtienen a partir de materias primas renovables.
  • Plásticos fabricados con aditivos biodegradables: a diferencia de los anteriores, están fabricados con productos que se obtienen de la petroquímica. Pero que contienen aditivos para que se degraden antes que los plásticos convencionales.

Inconvenientes de los plásticos biodegradables

  • La producción de este tipo plástico se obtiene a partir de fuentes alimenticias. Por lo que de proliferar su fabricación, se necesitaría aumentar las zonas de cultivo, lo que se traduce en un incremento de la sobreexplotación y la deforestación de los ecosistemas naturales.
  • Necesitan unas condiciones muy específicas para que se biodegraden. Este tipo de condiciones, sólo se dan en una planta de compostaje industrial.
  • Su reciclaje es complejo ya que no se pueden mezclar con los plásticos tradicionales.
  • El hecho de que procedan de fuentes renovables no significa que sean manufacturados con menos sustancias químicas dañinas, o que contengan menos aditivos preocupantes.

Fuentes bibliográficas de consulta